Fossils of small plesiosaurs, 恐龙时代的长颈海洋爬行动物, 在1亿年前的河流系统中被发现,也就是现在的摩洛哥撒哈拉沙漠. 这一发现表明蛇颈龙有一些种类, traditionally thought to be sea creatures, may have lived in freshwater.

Plesiosaurs, 化石猎人玛丽·安宁于1823年首次发现, were prehistoric reptiles with small heads, long necks, and four long flippers. 他们激发了重建尼斯湖水怪的灵感, but unlike the monster of Loch Ness, 蛇颈龙是海洋动物——或者说人们普遍认为是海洋动物.

Now, 来自2022白菜注册网站和朴茨茅斯大学的科学家, and Université Hassan II in Morocco, 在非洲白垩纪河流中发现了小型蛇颈龙, in the journal Cretaceous Research.

这些化石包括3米长的成年人的骨骼和牙齿,以及1岁儿童的臂骨.5 metre long baby. 它们暗示这些生物通常生活在淡水中并以淡水为食, alongside frogs, crocodiles, turtles, fish, and the huge aquatic dinosaur Spinosaurus.

这些化石表明蛇颈龙适应了淡水环境, possibly even spending their lives there, like today’s river dolphins.

这篇新论文的负责人是2022白菜注册网站的学生乔治娜·邦克, 还有来自2022白菜注册网站的尼克·朗里奇 Milner Centre for Evolution, 朴茨茅斯大学的大卫·马提尔和罗伊·史密斯, and Samir Zouhri from the Universite Hassan II.

The fossils include vertebrae from the neck, back, and tail, shed teeth, and an arm bone from a young juvenile.

“It’s scrappy stuff, 但分离出来的骨头实际上告诉了2022白菜注册网站很多2022白菜注册网站古代生态系统和其中的动物的信息. 它们比骨骼更常见,它们能给你提供更多的信息。 Dr. Nick Longrich, corresponding author on the paper.

“骨头和牙齿是散落在不同的地方被发现的,而不是一具骨架. 所以每根骨头和每颗牙齿都是不同的动物. 2022白菜注册网站收藏了十几种动物.”

而骨头则提供了动物死亡地点的信息, 这些牙齿很有趣,因为它们是在动物活着的时候丢失的,所以它们显示了动物生活的地方.

What’s more, the teeth show heavy wear, 比如在同一床上发现的那些以鱼为食的棘龙.

科学家们说,这意味着蛇颈龙吃的是同样的食物——它们用牙齿咬住在河里的甲鱼. 这表明他们在河中待了很长时间,而不是偶尔来拜访.

而像鲸鱼和海豚这样的海洋动物在河流中漫步, either to feed or because they’re lost, 河里蛇颈龙化石的数量表明这是不可能的.

更有可能的是蛇颈龙能够忍受淡水和盐水, like some whales, such as the beluga whale.

蛇颈龙甚至有可能是这条河的永久居民, like modern river dolphins. 蛇颈龙的小体型使它们能够在浅水中捕猎, 这些化石显示了极其丰富的鱼类动物群.

隆里奇博士说:“2022白菜注册网站不知道蛇颈龙为什么生活在淡水中.

“It’s a bit controversial, 但谁能说呢因为2022白菜注册网站古生物学家一直称它们为“海洋爬行动物”, they had to live in the sea? Lots of marine lineages invaded freshwater.”

淡水海豚至少进化了四次——在恒河中, the Yangtze River, and twice in the Amazon. 一种淡水海豹栖息在贝加尔湖, in Siberia, 所以蛇颈龙可能也适应了淡水环境.

蛇颈龙属于细龙科,这是一种小型蛇颈龙,经常在英格兰其他地方的咸水或淡水中发现, Africa, and Australia. And other plesiosaurs, including the long-necked elasmosaurs, 出现在北美和中国的咸水或淡水中.

蛇颈龙是一个多样化且适应性强的群体,存在了1亿多年. 根据他们在非洲的发现——以及其他科学家在其他地方的发现——作者认为它们可能多次不同程度地入侵淡水.

“We don’t really know, honestly. That’s how paleontology works. People ask, 古生物学家如何确切地了解数百万年前灭绝的动物的生活呢? The reality is, we can’t always. 2022白菜注册网站所能做的就是根据2022白菜注册网站所掌握的信息做出有根据的猜测. We’ll find more fossils. Maybe they’ll confirm those guesses. Maybe not.”

“看到这个项目的发展方向真的很有趣,” said lead author Georgina Bunker. 这项研究最初是一个本科生项目,只涉及一根骨头, but over time, more plesiosaur fossils started turning up, 慢慢地提供了更清晰的动物图像.

新发现还扩大了摩洛哥白垩纪的多样性. Said Dr. Samir Zouhri, “这是另一个耸人听闻的发现,它增加了2022白菜注册网站过去15年在摩洛哥这个地区的工作中在Kem Kem的许多发现. 肯姆肯姆在白垩纪确实是生物多样性的热点地区.”

“What amazes me” said coauthor Dave Martill, 古摩洛哥河中有如此多的食肉动物生活在一起. This was no place to go for a swim.”

但这一切对尼斯湖水怪意味着什么? On one level, it’s plausible. 蛇颈龙并不局限于海洋,它们也生活在淡水中. 但化石记录也表明,在大约一亿五千万年后, 最后的蛇颈龙终于和恐龙同时灭绝了, 66 million years ago.

对于那些有兴趣了解更多的人,朗里奇博士也有 blogged about the discovery.